Sabemos que todos los animales tienen patas, pero solo un grupo de animales tiene la combinación de las 3 P: Patas Plumas y Picos. ¿Ya saben de quiénes estoy hablando?

Joyas aladas

Las aves son de los animales que más conocemos porque comparten los ecosistemas con nosotros y nos llenan de color y de melodías, porque en algún momento han tenido una de mascota o conocen a alguna persona cercana que la tenga, o porque son protagonistas en programas de televisión.

Estos organismos se consideran de los animales más vistosos que hay en el planeta, con sus maravillosos sonidos, sus plumas de colores y con distintos patrones, extravagantes picos y curiosas patas.

Hay un hecho que los científicos consideramos casi como ley, que cada estructura está asociada a una función específica, y por supuesto, a un ecosistema específico y definitivamente las aves no son la excepción. Voy a ir describiendo las formas y diversidad de patas, plumas y picos para que así podamos utilizar la imaginación y por supuesto nuestros recuerdos para definir para qué sirve cada forma.

¿Para qué sirven las patas?

Empezaré de abajo hacia arriba. Las patas de las aves son unas estructuras fuertes que les permiten trepar, nadar, capturar presas, correr, excavar… y por supuesto que no todas son exactamente iguales. ¿Se imaginan a un pato trepándose en un árbol con sus patas palmeadas? o ¿un gavilán nadando? seguramente no, y es que aunque no sepamos exactamente cuál es la forma de las mismas, sabemos que no funcionaría.

 

Podemos clasificar las patas en: palmeadas o semipalmeadas, asociadas a aves que viven en ambientes acuáticos, como lo son los patos, los pelícanos y las cotúas. Entre cada una de ellas varía el tamaño de la membrana entre los dedos (que es lo que hace que las patas parezcan unas aletas de buzos), y si tienen al menos un dedo libre (lo cual los ayuda a caminar mejor).

Existen también las patas corredoras, las cuales son mucho más fuertes, tienen generalmente un dedo hacia atrás que le da mayor estabilidad, y podemos encontrarlas en aves como las gallinas y los avestruces. Patas prensiles que le permiten a las aves percharse (sujetarse y quedarse sobre las ramas) como los azulejos, Cristofué, colibríes, guacharacas, y para capturar presas, como las águilas y gavilanes. Por último, hay patas trepadoras, con unas uñas bien prominentes, que utilizan todas las aves que viven subiendo por los troncos de los árboles, como los trepadores, sube sube y carpinteros.

 

Picos diversos

Por otro lado, los picos son otro mundo, y es principalmente porque hay una gran variedad de alimentos para las aves: insectos, frutas, semillas, néctar, pequeños mamíferos, carroña, peces… y por supuesto ni el pico de un colibrí sirve para atrapar peces ni una garza puede romper semillas. Es por eso que la diversidad de formas es tan grande.

Existen picos cónicos y puntiagudos capaces de cortar muy bien las frutas, como lo son los de los azulejos; muy delgados y afilados para alcanzar los nectarios de las flores, como los picos de los colibríes y de las reinitas; con forma de lanzas que tienen las aves pescadoras y que básicamente funcionan como anzuelos para capturar peces y otros organismos acuáticos, típicos de las garzas y las cotúas; ganchudos con los extremos muy afilados, perfectos para rasgar la carne, de aves como los gavilanes; y por último picos ganchudos pero muy gruesos y fuertes que permiten cortar semillas, como los de los loros y las guacamayas. Se lee sencillo ¿no? pero como todo en la naturaleza, nada es tan fácil.

Hay aves que tienen una dieta menos estricta, y que por ejemplo, aunque coman frutas también pueden comer insectos, y es por eso que conseguimos formas intermedias entre las antes descritas. A esos organismos les llamamos generalistas.

Plumas: adornos, protección y ¿vuelo?

Por último pero no menos importante están las plumas, las cuales las dejé al final porque quizás son las que tienen la mayor variación. Las plumas sirven principalmente para proteger a las aves de las condiciones ambientales. Las bases de las mismas segregan un aceite que evita que se mojen completamente, creando un impermeable natural.

Pero las plumas que componen ese traje de las aves no son exactamente iguales alrededor del cuerpo, ¿se han preguntado alguna vez si las plumas de la cola son iguales en forma, tamaño, y quizás hasta el color, que las plumas de la cabeza o las del ala? y la respuesta a eso es no. Porque al igual que las otras estructuras tienen una función distinta: las colas de las aves sirven generalmente como timones durante el vuelo direccionándolo; las de la cabeza y contorno del cuerpo sirven como un abrigo y las de las alas son todas distintas, lo cual les da fortaleza permitiendo que mantengan el vuelo.

Por otro lado, la composición de colores y formas están asociadas a otras condiciones. Es conocido que el plumaje de hembras y machos no siempre son iguales: los machos tienen que conquistar a las hembras y por eso generalmente  tienen un plumaje muy vistoso, y las hembras por el contrario son las que se encargan de cuidar los nidos con los pichones por lo cual deben tener un plumaje menos llamativo, y por eso, inicialmente los pichones tienen un plumaje similar o igual al de las hembras.

Las plumas ayudan a conquistar

Adicionalmente hay plumas solo asociadas a la reproducción, por ejemplo, las plumas de la cola del Pavo Real, definitivamente no los ayudan a volar, pesan muchísimo, pero sí les sirve para atraer a las hembras; otro ejemplo que me encanta es que las Garzas Reales, en temporada de apareamiento, presentan unas plumas que le llaman “velo nupcial” que cubre la parte de las espalda, y que mueven para atraer a las hembras.

Hembra (izquierda) y macho (derecha) de Azulejo Golondrina (Tersina viridis)

Sea cual sea la razón, las aves nos cautivan de sobremanera, alimentan nuestro espíritu y nos conectan con la naturaleza. Definitivamente no hay nada que nos llene más que verlas en libertad, y verlas hacer el excelente trabajo que desempeñan en nuestros ecosistemas como polinizadores, controladores de plagas como lo son algunos insectos y roedores, carroñeros, dispersores de semillas.

 

Imágenes

  1. Diversidad de Patas. Imagen tomada y modificada de https://www.pinterest.com/pin/312437292879714392/
  2. Diversidad de picos. Imagen tomada y modificada de http://www.audubon.org/magazine/january-february-2011/pecking-order
  3. Tipos de plumas. Tomada y modificada de http://www.daviddarling.info/encyclopedia/F/feather.html
  4. Azulejo golondrina hembra (color verde) y macho (color azul). Tomada de http://tuplanetavital.org/tag/pajaros/