Algunas personas cuando escuchan sobre  los erizos de mar piensan en espinas, pinchazos en los pies o manos cuando estamos en la playa, o quizás con organismos que no entendemos bien. Pero definitivamente estos animales son mucho más de lo que podrías imaginar.

Los erizos de mar son organismos que habitan en distintos ecosistemas marinos como lo son las praderas de fanerógamas (comúnmente conocida como hierba de tortuga), los fondos arenosos, los arrecifes coralinos y las plataformas rocosas (parecidos a los rompeolas). Están cubiertos de espinas, las cuales al igual que su cuerpo, varían de formas (ovalados y redondos) y colores (blancos, verdes, morados, rojos, negros, marrones, entre otros) de acuerdo a las especies.

Erizo de mar Echinometra viridis sobre sustrato con zoántido y fanerógamas marinas

Vegetarianos espinosos

Los erizos de mar son organismos herbívoros, es decir, vegetarianos, aunque en algunos casos se les pueden conseguir restos de animales dentro de su estómago, principalmente de aquellos que suelen estar sobre las plantas que ellos consumen. Son primos de las tan conocidas estrellas de mar, de las lochas de mar (esos curiosos animales planos, que era frecuente conseguirlas enterradas en la arena en las orillas de las playas), y de los poco conocidos pepinos y las arañas de mar.

¿Cómo funcionan estos organismos?

No tienen ojos, orejas ni manos. Pero tienen unos tejidos sensibles que les indican la presencia y cercanía de otros organismos, ayudándose así para sobrevivir en estos ambientes. Y aunque no tienen nariz, respiran debajo del agua, así que mientras están fuera del agua no pueden respirar. Su cuerpo internamente tiene una gran cantidad de agua salada que les permite mover unas estructuras llamadas “podias” o pies ambulacrales, que son unas pequeñas ventosas que los ayudan a fijarse en las cavidades, a atrapar pequeñas partículas flotantes, a sujetar algunos elementos para esconderse (como algas y piedras) o a simplemente limpiar su caparazón. Además, para su funcionamiento retienen agua dentro de su cuerpo, la cual pierden al estar  fuera del agua, y en algunos casos causan la muerte.

Los erizos son importantes en los ecosistemas marinos

Estos curiosos animales marinos son de gran importancia en los ecosistemas por dos razones principales: la primera es que actúan como refugio de otras especies y la segunda como jardineros. Y se preguntarán ¿Cómo unos organismos tan extraños pueden contribuir tanto en el sitio donde viven?.

Constructores en la roca

Muchos erizos tienen la capacidad de abrir huecos en las rocas o en los esqueletos de corales muertos para refugiarse del oleaje y de otras condiciones ambientales, lo cual hace que muchos organismos más pequeños como peces, moluscos como caracoles y vaquitas de mar; crustáceos como cangrejos y camarones; arañas de mar y hasta otros erizos de mar más pequeños, busquen asociarse con estos para protegerse de las mismas condiciones o de los depredadores.

Seguro se preguntarán ¿cómo lo hacen? Y la explicación es la siguiente: los erizos de mar tienen un aparato bucal muy fuerte, hecho de carbonato de calcio (al igual que su caparazón y espinas), el cual tiene una forma parecida a un taladro y es la principal estructura que utilizan para abrir esos espacios en la roca. Las otras estructuras que utilizan son las espinas que, cuales lijas, van ayudando a limar la roca. También existen otros organismos que se ocultan entre las espinas de algunos erizos buscando protección, ejemplo de ello son algunos peces y pequeños crustáceos parecidos a los camarones, que nadan siempre entre las espinas para refugiarse.

Cangrejo Cebra entre las espinas del erizo de fuego Astropyga magnifica

Podadoras naturales

Seguro les llamó la atención eso de “jardineros”, y es que estos animales come hojas van “podando” los fondos marinos, comiéndose las algas y las fanerógamas, ayudando así a que éstas no cubran los arrecifes de coral o que la densidad de plantas no afecte al resto del ecosistema.

Un dato curioso es que muchas veces los vemos inmóviles sobre el sustrato, y simplemente pensamos que ellos siempre están ahí fijos, pero la verdad es que se mueven más rápido de lo que imaginamos, y esa es la forma en la que activamente buscan su alimento en momentos específicos del día.

Aunque no sabemos aún la importancia de cada organismo, cada uno cumple un papel fundamental dentro de los ecosistemas. De nosotros depende que permanezcan en el tiempo.

Espero que de ahora en adelante, puedan ver los erizos desde otra perspectiva. Y les mandan saludos de mi parte cuando los vean.

 

Imágenes

Imagen 1: Erizo de mar Echinometra viridis sobre sustrato con zoántido y fanerógamas marinas. Tomada de https://www.shutterstock.com/video/clip-11152034-stock-footage-close-up-of-a-sea-urchin-underwater-echinometra-viridis-commonly-called-reef-urchin-caribbean-sea.html

Imagen 2: Cangrejo cebra entre las espinas del erizo Astropyga magnífica. Foto de Luko GR. Tomada de http://www.flickriver.com/photos/tags/zebracrab/interesting/